Tsunami: cosa sono questi fenomeni devastanti?

Uno tsunami è un fenomeno naturale devastante che spesso colpisce senza preavviso. Il più delle volte deriva da terremoti sottomarini, che causano un cambiamento nel fondo dell’oceano. Le onde che si generano si propagano per miglia intorno alla zona sorgente.

Tuttavia, non tutti i terremoti causano tsunami. Capire come si formano gli tsunami, dopo un terremoto, aiuta gli scienziati a prevedere se questo sarà generato da un particolare tremore.

Come si origina uno tsunami?

Uno tsunami si verifica quando una grande massa d’acqua, come un oceano o un mare, subisce uno spostamento tale che un’onda d’acqua raggiunga la riva. La causa più comune di uno tsunami è un terremoto sottomarino, ma possono anche essere causati da altri eventi, come un vulcano o una frana sottomarina.

Gli tsunami si verificano spesso senza alcun preavviso. Ad oggi però, stazioni di monitoraggio in alcune aree del mondo consentono agli scienziati di emettere allarmi tsunami quando vi sono particolari condizioni che potrebbero causarlo.

I terremoti tettonici sono una causa comune di tsunami. Spesso si verificano in aree in cui due placche tettoniche si avvicinano l’una contro l’altra, costringendo una delle due placche ad andare in subduzione sotto l’altra. Questi terremoti spostano la crosta terrestre portando a un rapido abbassamento o sollevamento del fondale marino.

Per approfondire leggi anche: Terremoti: è possibile prevederli?

Quando ciò accade, l’acqua direttamente sopra la placca in movimento sale o scende, creando un muro che si innalza attorno all’acqua circostante. Il resto della massa d’acqua, tutt’attorno, si sposta per cercare di compensare il cambiamento improvviso.

Inoltre, dato che l’area del fondale marino in innalzamento o abbassamento è di solito lunga alcuni chilometri, lo spostamento dell’acqua risultante copre una vasta area. I terremoti più grandi in genere causano spostamenti della superficie più grandi e quindi tsunami più grandi.

Mentre l’acqua cerca di stabilizzarsi dopo un terremoto, il muro d’acqua che originariamente si era formato si divide in due onde. Una viaggia verso l’esterno, attraverso l’oceano profondo, e l’altra viaggia verso la riva più vicina.

Quali sono le altre cause che generano questo fenomeno?

I terremoti sono la causa più comune degli tsunami, ma non sono l’unica causa. Anche altri cambiamenti che si verificano in ampie sezioni della crosta terrestre possono innescarne uno.

Una frana sottomarina o lungo costa può smuovere abbastanza materiale tale da spostare grandi volumi d’acqua. I ghiacciai in fase di distacco, che si rompono in uno o più blocchi massicci, possono spostare grandi quantità d’acqua. Anche l’eruzione di vulcani sottomarini è abbastanza potente da causare uno tsunami.

Evento raro, invece, è la caduta di una cometa o di una meteora in ambiente oceanico che è capace di innalzare colonne d’acqua in tutte le direzioni dal punto in cui è caduto l’oggetto.

In oceano profondo, l’acqua spostata può essere appena percettibile ma l’energia immagazzinata all’interno di uno tsunami, in rapido movimento, viene rilasciata quando l’onda raggiunge acque poco profonde. L’onda rallenta, ma l’energia all’interno fa crescere la sua altezza.

Le cime delle onde si muovono più velocemente della base, il che fa salire rapidamente gli tsunami raggiungendo altezze di 30 metri o più mentre colpiscono la terra. Il punto più basso dell’onda raggiunge per prima la costa. In questo modo, l’acqua lungo la costa viene attirata verso il mare e il fondale marino vicino alla riva viene esposto momentaneamente, in genere per circa cinque minuti, prima dell’arrivo della prima onda.

Come termina l’intero processo?

Circa l’85% degli tsunami si verifica lungo l ‘”Anello di fuoco” nell’Oceano Pacifico, dove i cambiamenti tettonici producono frequentemente eruzioni e terremoti. Dopo l’innesco, le onde si propagano in tutte le direzioni dal punto origine e si fermano solo quando vengono a contatto con la terra o da interazioni causate da cambiamenti nella topografia sottomarina.

Gli tsunami possono viaggiare per centinaia di miglia attraverso la superficie dell’oceano e, fino a quando le onde non si avvicinano alla riva, i loro movimenti sono quasi invisibili. Nell’oceano profondo essi si muovono a velocità comprese tra 300 e 600 mph.

Man mano che le onde si avvicinano alla riva e la pendenza del fondale inizia ad aumentare, le onde rallentano e aumentano in altezza. Vicino alla riva la pendenza del fondale diventa maggiore e le onde in avvicinamento aumentano notevolmente la loro altezza. La collisione con la terra provoca, infine, la morte dello tsunami.

Le altezze delle onde non possono essere previste, perciò la prima ondata potrebbe non essere la più forte. E’ importante però che le persone non tornino in spiaggia a seguito di uno tsunami fino a quando i servizi di emergenza non lo ritengano sicuro.

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